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Esta es una representación artística de la Tierra y sus correas de radiación.
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Descubrimiento de los Cinturones de Radiación

En 1958, James Van Allen fue la primera persona en detectar los cinturones de radiación atrapada sobre la atmósfera de la Tierra, pero aún dentro de la magnetósfera. Es por esto que se les conoce como los Cinturones de Van Allen.

Cuando la primera nave espacial de la Unión Soviética, Sputnik I, fue lanzada al espacio, los americanos estaban ansiosos por responder. Ellos no sólo querían lanzar un satélite al espacio, ¡también querían aprender algo nuevo!.

El Dr. Van Allen había estado explorando la magnetosfera superior de la Tierra con globos capaces de obtener información de los niveles de radiación en la atmósfera. Van Allen y su equipo colocaron un contador Geiger y un altímetro en Explorer I, la primera nave espacial americana en hacer lecturas a diferentes altitudes.

Durante el vuelo, los niveles de radiación parecían estar en aumento cuando, de pronto, descendieron hasta cero y luego comenzaron a aumentar nuevamente, para después volver a descender hasta cero. Pronto el equipo se dió cuenta de que las regiones que aparecían en cero realmente estaban ¡fuera de escala! Estas regiones de alta radiación fueron identificadas y se les conoce como, los cinturones de radiación de Van Allen.

Los científicos volvieron a calibrar al contador de Geiger para vuelos posteriores y, el Explorer III confirmó la existencia de los cinturones de radiación de Van Allen.

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