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La Criosfera y Cambio Climático Global

Los cambios en la criosfera tienen un impacto considerable en el cambio climático global. Esto se debe a que la criosfera es parte importante del sistema de la Tierra y está interconectada con otras partes del sistema. A continuación enumeramos algunas de la formas en como la criosfera afecta los cambios climáticos mediante interacciones con otras partes del sistema terrestre que retroalimentan y aumentan la tasa de calentamiento global.

El derretimiento del hielo genera más calentamiento: Realimentación Hielo-Albedo
El albedo de la nieve es muy elevado, un 90% de la radiación solar se refleja de vuelta. A medida que el planeta se calienta y más nieve y hielo se derriten, el color oscuro del agua del mar y la superficie de la tierra absorben más cantidad de radiación solar entrante y la liberan después hacia la atmósfera, generando así más calentamiento. De acuerdo a recientes estudios científicos que usaron modelos computarizados para predecir el futuro del hielo del Océano Ártico, en las próximas décadas ya no habrá hielo en el Ártico durante los veranos. "A medida que el hielo se retrae, el océano transporta más calor hacia el Ártico y el mar abierto absorbe mayor cantidad de luz solar, esto acelera la tasa de calentamiento aún más lo cual conlleva a la pérdida de mayor cantidad de hielo", explica Marika Holland, científico del Centro Nacional de Investigaciones Atmosféricas. "Esta es una retroalimentación positiva con implicaciones dramáticas para la región del Ártico".

El permafrost que se derrite libera gases de invernadero
A medida que el suelo permafrost se deshiela a causa del calentamiento global, el carbón que queda atrapado en la tierra es liberado en forma de metano, que es un potente gas de invernadero. El carbón quedó atrapado cuando los suelos se congelaron a comienzos de la última era de hielo en el Pleistoceno . El metano liberado hacia la atmósfera origina más calentamiento global. Jeff Chanton, científico de la Universidad del Estado de Florida que ha investigado metano liberado del permafrost en Siberia, dice "debido a que el metano emitido hoy data de la era del pleistoceno, queda claro que el proceso descrito por los científicos como 'retroalimentación positiva al calentamiento global' ha liberado viejas reservas de carbón contenidos en el permafrost".

Una menor cantidad de hielo en tierra hace que ascienda el nivel del mar
A medida que la Tierra se ha ido calentando, el nivel del mar ha ido aumentando aproximadamente 1-2 milimetros cada año, lo que ha aumentado la tasa de derretimiento de los glaciares y bloques de hielo y que el agua de mar se expanda. Si todo el hielo en tierra, incluyendo grandes glaciares y bloques de hielo de la Antártida y Groenlandia, se derritiera, el nivel del mar aumentaría alrededor de 80 metros, pero es difícil que esto suceda, especialmente de un solo golpe. Sin embargo, ciertos glaciares y bloques de hielo son particularmente vulnerables porque el calentamiento global ha hecho que sean menos estables, que se muevan más rapidamente hacia el océano y que agreguen más cantidad de hielo al agua, lo que aumenta el nivel del mar. Las áreas con hielo menos estable incluyen los bloques de hielo de Groenlandia y del Antártico oeste. Si el bloque de hielo de Groenlandia se derritiera o se desplazara hacia el océano, el nivel global del mar ascendería aproximadamente 6.5 metros. Si el bloque de hielo de la Antártica oeste se derritiera o se desplazara hacia el océano, el nivel global del mar ascendería aproximadamente 8 metros.

Última modificación el 4 de marzo de 2008 por Lisa Gardiner.

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