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Los científicos han descubierto un sistema solar análogo al nuestro con versiones menores de Saturno y Júpiter. Este descubrimiento sugiere que nuestra galaxia contiene muchos sistemas estelares como el nuestro.
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Cortesía de KASI - CBNU - ARCSEC (KASI es el Instituto Coreano de Astronomía y Ciencias Espaciales, CBNU es la Universidad Nacional Chungbuk, y ARCSEC es Centro de Investigaciones Astrofísicas para la Estructura y Evolución del Cosmos.)

Un Nuevo Sistema Solar Contiene Versiones menores de Saturno y Júpiter

Un equipo internacional de astrónomos reportó en el número de febrero 15 de Science el descubrimiento de un sistema solar a casi 5 000 años luz de distancia que tiene versiones menores de Júpiter y Saturno. Este descubrimiento significa que nuestra galaxia puede contener muchos sistemas estelares similares a nuestro sistema solar . La Fundación Nacional de Ciencia (NSF, por sus siglas en inglés) financió esta investigación.

"La NSF está muy satisfecha de haber jugado un papel en la habilitación de la investigación que llevó a un descubrimiento tan importante," afirmó Michael Briley, administrados de programa de la División de Ciencias Astronómicas de la NSF. "Una de las preguntas más importantes era si sistemas planetarios como el nuestro eran comunes o no, y ahora parece que si lo son."

El nuevo sistema solar parece ser una versión más pequeña del nuestro. Uno de los planetas tiene un 70 por ciento de la masa de Júpiter, y otro tiene el 90 por ciento de la masa de Saturno. El Sol que orbitan tiene aproximadamente la mitad de la masa de nuestro sol . Aunque la estrella es menos brillante que nuestro Sol, las temperaturas en esos planetas probablemente son similares a las temperaturas en Júpiter and Saturno porque están más cerca a su estrella.

"La parte fascinante es que si se “escala” todo a la masa y brillo de la estrella, las masas de estos planetas con respecto a su estrella, y la cantidad de luz solar que reciben, resulta que son muy cercanos a nuestros Júpiter y Saturno," dijo el autor principal Scott Gaudi, profesor asistente de astronomía en la Universidad Estatal de Ohio. "Así que lo que encontramos fue un sistema análogo, o a escala del sistema solar.'"

Los dos planetas fueron descubiertos cuando la estrella que ellos orbitan pasó por delante de otra estrella más lejana que estaba siendo observada desde Tierra. Por un período de dos semanas, desde finales de marzo a inicios de abril del 2006, la estrella más cercana amplificó la luz de la más lejana. Este fenómeno es llamado microlente gravitacional – en este caso, la luz de la estrella más distante fue amplificada 500 veces.

La técnica del microlente gravitacional se basa en un concepto que fue primero discutido por Albert Einstein a inicios del siglo 20. Cuando los astrónomos observan una estrella a través de un telescopio, las ondas de luz usualmente viajan directo de la estrella al telescopio; pero si otra estrella pasa entre el telescopio y la estrella que están observando, aunque estén separadas por una gran distancia, la estrella más cercana actúa como un lente y amplifica la luz incidente. Los telescopios no son capaces de capturar mucho detalle, pero si notan un pico en la intensidad de la luz, --y cuando hay un planeta alrededor de la estrella, la gravedad del planeta suma un pico pequeño. Los astrónomos pueden usar esta información para determinar cuán grande es el planeta y cuán lejos está de su estrella.

"Este es el primer caso en que un planeta con la masa de Júpiter ha sido detectado cuando teníamos suficiente sensibilidad a planetas adicionales, “dijo Gaudi. “Puede llamarlo suerte, pero creo que esto significa que estos sistemas son comunes en nuestra galaxia.”

Texto por cortesía de la Fundación Nacional de Ciencias

Última modificación el 13 de marzo de 2008 por Becca Hatheway.

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