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El Desvío de Aguas Ricas en Sedimentos Bajo Nueva Orleans Podría Conducir a Nuevas Extensiones de Terrenos

El desvío del agua rica en sedimentos del Río Mississippi, debajo de Nueva Orleans, podía generar nuevos suelos en el delta del río para el próximo siglo.

Un nuevo estudio señala que los suelos igualarían casi la mitad de la superficie que, de lo contrario, desaparecería durante ese período.

Durante décadas, el aumento del nivel del mar, el hundimiento de los suelos, y una disminución de los sedimentos del río, han provocado que extensas fajas del Delta del Mississippi desaparezcan en el mar.

Los investigadores señalan que la acumulación anticipada de nuevos suelos en una porción del delta, según lo simulado por un modelo computarizado, podría compensar por una gran fracción de la pérdida prevista, proteger áreas río arriba contra marejadas de tormentas, y crear un hábitat de agua dulce.

"Este modelo muestra que podemos, en gran medida, igualar la futura pérdida de suelos llevando a cabo tales desviaciones", indicó David Mohrig, geólogo de la Universidad de Texas (UT), Austin, quien también está afiliado al Centro de Dinámicas de la Superficie de la Tierra en la Universidad de Minnesota, de la Fundación Nacional de Ciencias, (NSF, National Science Foundation).

David Mohrig y Wonsuck Kim, también geólogo en UT-Austin, dirigieron el estudio. Sus resultados han sid publicados en el ejemplar de hoy de EOS, la publicación semanal de la Unión Geofísica Americana (AGU, American Geophysical Union).

"Estos autores presentan la posibilidad de que a través de la modelción numérica, coordinado con desviaciones del canal de río en el delta de Mississippi, podemos comenzar a restaurar pantanos y construir nuevos suelos", señaló el H. Richard Lane, director de programa de la División de Geologías de NSF, que financió la investigación.

El delta del Mississippi han estado perdiendo suelos al mar a un índice promedio de unos 44 kilómetros cuadrados (17 millas cuadradas) por año, desde cerca de 1940.

El equilibrio natural entre la pérdida de suelos y la deposición de sedimentos, ha sido alterado por diques que el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE.UU. construyó cerca de Nueva Orleans, para prevenir inundaciones del Mississippi.

Las aguas confinadas al final del curso del río fluyen más rápidamente y depositan sus sedimentos sobre la plataforma continental, drenando en el Golfo de México.

La historia registrada en los depósitos del río muestran que el canal principal del Mississippi se movió, aproximadamente, cada 1 000 años a una nueva área de suelos bajos; dijeron Kim y Mohrig. Ambos creen que la ingeniería de los diques han evitado que el río entre en áreas de tierras bajas y que ocurra un depósito de sedimentos.

El modelo analiza efectos potenciales de una oferta existente para desviar el agua del Río Mississippi con un par de cortes opuestos entre sí en los diques a 150 kilómetros (93 millas) río abajo de Nueva Orleans.

Casi la mitad del flujo del río se desviaría por los cortes, arrastrando consigo sedimento, y depositándolo a cada lado del canal del río.

A pesar del aumento del nivel del mar y de las crecientes tasas de hundimiento de los suelos, y una disminución en los suministros de sedimentos del río, el modelo predice que las desviaciones crearían una cantidad de suelos nuevos iguales de hasta 45 por ciento del área que de otra manera se perdería al mar durante el próximo siglo.

Los investigadores señalan que seguiría existiendo suficiente flujo en el canal principal del río como para permitir la navegación.

Otros científicos que estudiaban la restauración costera, previamente habían propuesto crear estas dos desviaciones para permitir que el agua y el sedimento salieran del río encerrado, y construir dos lóbulos de tierra nueva en secciones adyacentes de la aguas poco profundas de Breton Sound y la Bahía Barataria.

Pero los críticos dicen que las presas en las secciones superiores del río Mississippi han reducido de tal manera el contenido del sedimento del agua, que no hay suficiente materia prima restante para reconstruir al delta. También, los detractores sostienen que el aumento futuro del nivel del mar y el alto índice de hundimiento actual del delta harían imposible la restauración.

"Hasta que terminamos este modelo, había un gran debate sólo fundado en intuición", dice Mohrig. "Necesitamos avanzar de suaves impresiones de lo que se podría hacer a predicciones que realmente puedan ser probadas".

Los modeladores usaron una tasa conservadora de los suministros de sedimentos, las tasas de subsidencia (hundimiento) desde 10 milímetros por año, y los índices de aumento del nivel del mar, que fueron de cero a cuatro milímetros por año.

En sus cálculos, los autores consideraban desviar solo un 45 por ciento del agua, para asegurarse de que la sección del río debajo de las desviaciones, continuaran estando abiertas para la navegación.

El modelo predice que las dos desviaciones crearían un aproximado de 701 kilómetros cuadrados (aproximadamente 271 millas cuadradas), y 1 217 kilómetros cuadrados (470 millas cuadradas) de suelos nuevos durante un siglo, compensando, parcialmente, la pérdida de suelos.

Kim y Mohrig calculan que el nuevo delta compensarían entre 25 y 45 por ciento del área que se espera desaparezca a través del delta entre ahora y el 2110.

"Las desviaciones realmente son la única manera rentable de construir suelos", señaló Mohrig.

Los investigadores verificaron su modelo mediante una simulación de la evolución de otro delta influenciado por una desviación existente del río Mississippi: Las Viejas Estructuras de Control del Río.

Estas estructuras desvían el agua del Mississippi hacia el río Atchafalaya, que también desemboca en el Golfo de México.

Actualmente, el río Atchafalaya está construyendo nuevos suelos en el Delta de Atchafalaya y en su subsidiario, el Delta del Lago Wax. El modelo pudo predecir exactamente la cantidad de suelos que se han formado desde 1980.

Mohrig y Kim colaboraron en el modelo junto con científicos de la Universidad Estatal de Louisiana, Baton Rouge; la Universidad de Minnesota, Minneapolis; y la Universidad de Illinois, Urbana-Champaign

Última modificación el 21 de enero de 2010 por Lisa Gardiner.

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