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Secuencia de las fases principales de la formación de una estrella: una nube de gas rotando lentamente, colapso gravitacional, formación de estrella por contracción lenta y crecimiento con la generación de vientos estelares intensos, colimación de los vientos estelares en un flujo bipolar.
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Imagen cortesía de la Universidad de Oregón, Departamento de Física, El Proyecto del Universo Electrónico

Ciclo de vida de las estrellas

Una nube de gas, si es lo suficientemente grande, comienza a contraerse. La densidad y la temperatura aumentan, de manera que la fusión nuclear comienza. Esto es cuando el hidrógeno se convierte en helio. Al "quemarse" el hidrógeno la contracción se detiene. En este momento, el gas se convierte en estrella. Este es el estado actual de nuestro Sol.

Después de billones de años, la mayoría del hidrógeno combustible se ha "quemado", y la estrella comienza a contraerse de nuevo. La estrella tiene que usar otro combustible, el helio.

La etapa siguiente en la vida de una estrella se llama gigante roja . La estrella es ahora mucho mayor que al principio (¡por eso se conoce como estrella gigante!). Cuando a la estrella roja gigante se le acaba el combustible, la estrella comienza a contraerse nuevamente. Esta contracción calienta mucho el centro de la estrella de manera que se forman elementos como el hierro. Cuando a la estrella se le acaba este último tipo de combustible, ha llegado al final de su vida.

La estrella comienza a desprender capas porque no puede contenerlas por mas tiempo. Esto se conoce como nebulosa planetaria. El núcleo de la estrella se convierte en una enana blanca. Esta es una estrella extremadamente densa y del tamaño de un planeta. Al final, cuando la enana blanca ha utilizado toda su energía, para de brillar y se convierte en una "enana negra", es decir, una estrella muerta.

Para las estrellas con masas mayores que el Sol (hasta 40 veces más grandes), las capas externas de la estrella pueden ser arrojadas con más fuerza. Esto es una supernova. Este tipo de estrella colapsa a un tamaño muy compacto. A esto es lo que le llaman una "estrella neutrónica"..

Las estrellas más de 40 veces mayores que el Sol pueden convertirse en un "agujero negro" .


Última modificación el 24 de enero de 2005 por Randy Russell.

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