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Podría ser que los Arrecifes Coralinos del Pacífico no Estén en Agua Caliente

Los animales coralinos construyen arrecifes en aguas calientes tropicales. Sin embargo, el agua de mar puede llegar a ser demasiado caliente para su gusto. Si el agua se pone demasiado caliente, los animales de coral liberarán las algas que viven dentro de sus pequeños cuerpos, mediante un proceso llamado blanqueamiento coralino. Sin las algas, los corales tienen menos nutrición. A menos que las temperaturas se pongan más frescas, permitiendo que regresen las algas , el coral muere. De manera que a medida que aumenta la temperatura del agua, los corales son menos saludables.

A medida que nuestro planeta se calienta, los océanos también se calientan; lo que podrían ser malas noticias para los animales coralinos. La temperatura de las aguas tropicales han aumentado entre 0.5 y 0.7 grados Fahrenheit (0.3 a 0.4 grados Centígrados ), y algunas veces suben más. Los arrecifes en áreas tropicales donde ha aumentado la temperatura del agua son vulnerables al blanqueamiento.

Sin embargo, una nueva investigación ha determinado que los procesos naturales podrían hacer que ciertas áreas del océano no se calienten demasiado y los corales puedan sobrevivirs. Si es así, entonces algunos de los arrecifes coralinos más grandes del mundo podrían estar protegidos contra el cambio de clima.

Un equipo de científicos, dirigidos por Juan Kleypas, del Centro Nacional de Investigaciones Atmosféricas, y científicos del Instituto Australiano de Ciencia Marina, estudian el área del Pacífico Occidental cerca de Australia. Estudiaron los registros de temperaturas de la superficie del océano y del blanqueamiento coralino. También utilizaron un modelo del clima para simular las temperaturas del océano.

Encontraron evidencia de que la temperatura del agua marina se podría mantener estable mediante procesos naturales. Mientras que los mares tropicales se han calentado en las últimas décadas, la temperatura no ha cambiado mucho en esta área del Pacífico. Los arrecifes coralinos de esta zona han permanecido sanos y no han sufrido mucho blanqueamiento.

Su estudio apoya la hipótesis de que los procesos naturales evitan que las temperaturas de la superficie del océano se calienten más allá de cierto punto. ¿Qué podría evitar que el agua se caliente? A medida que el agua se calienta, más agua se evapora. La evaporación elimina calor. También puede aumentar el número de nubes que hacen sombra y aumentan los vientos que refrescan la superficie. En algunas áreas, agua más caliente cambia a las corrientes de océano que se mezclan con aguas más frescas

Aún si hubiese un límite en el calentamiento de los océanos, podría ser que arrecifes coralinos en otras regiones del mundo no sean tan afortunados. Los corales que viven en aguas levemente más frescas experimentarán un cambio de temperatura mucho mayor a medida que el agua se calienta a su límite. Además del agua de mar que se calienta, los arrecifes coralinos hacen frente a muchas otras amenazas - dióxido de carbono, enfermedades, pesca excesiva, y contaminación entre otros.

"Las aguas que se calientan son sólo una pequeña parte del problema, pero son una parte importante", señaló Juan Kleypas.

Última modificación el 12 de marzo de 2008 por Lisa Gardiner.

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