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¿Puedes ver el insecto en la hoja de esta fotografía?. Este insecto moderno devora hojas al igual que los insectos de hace mucho tiempo.
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Cortesía de Fotografía Corel.

¡Usando Hojas del Pasado para Predecir el Futuro!
Noticia originalmente escrita el 16 de Abril del 2003

Hoy nuestro clima cambia a una velocidad vertiginosa. Para poder comprender más claramente de qué manera estos acelerados cambios de clima afectan a las plantas y animales del futuro, los científicos estudian el pasado.

Los científicos están estudiando a miles de fósiles de plantas que vivieron durante el rápido cambio de clima que se suscitó hacia finales del Período Cretáceo, hace 65 - 55 millones de años; un tiempo cuando los dinosaurios, y otras criaturas vivientes se extinguieron a medida que el clima cambió cuando un asteroide gigante chocó contra la Tierra.

Los científicos se preguntaban de qué manera el rapido cambio de clima, hacia finales del período Cretáceo, afectó a las plantas y a los insectos que comían de éstas. Las plantas y animales pueden reaccionar a los cambios de clima de tres diferentes maneras: mudándose para vivir en un clima más tolerable, evolucionando hasta tolerar las condiciones en donde viven, o extinguiéndose. Los científicos estudiaron de qué manera reaccionaron las plantas e insectos antiguos, y encontraron que, para la mayoría, la extinción era la respuesta.

Gran variedad de plantas disminuyeron en número durante un período de diez millones de años, y muchas otras se extinguieron para siempre. De hecho, sólo 21% de las especies de plantas sobrevivieron al masivo cambio de clima, y no fue sino hasta varios millones de años después, que otra vez hubo diversidad en las plantas.

La mayoría de los insectos que se alimentaban de las plantas también se extinguieron, especialmente aquellos que se alimentaban de una especie de planta particular. Según el estudio de 13 500 fósiles de hojas de plantas, los insectos de esa época se alimentaban de hojas, similar a los insectos de hoy día. Algunos insectos mordizqueaban los bordes de las hojas, mientras que otros perforaban su centro, y otras muchas variaciones. Los científicos encontraron que los insectos de esa época comían hojas de 51 maneras diferentes.

Hoy en día, las personas que, a través de la combustión de fósiles, añaden gases de efecto invernadero a nuestra atmósfera, han acelerado los cambios de clima. Durante los últimos años hemos visto varias especies extinguirse. Los científicos esperan que podamos aprender del pasado, para que, en el futuro, podamos disminuir la pérdida de otras especies.

Última modificación el 16 de abril de 2003 por Lisa Gardiner.

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