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A menudo, una gruesa niebla de humo obscurece el cielo sobre Pekín y regiones próximas. Con frecuencia se advierte a los residentes pasar el menor tiempo posible al aire libre debido a la contaminación atmosférica.
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Imagen cortesía de NASA

Científicos evalúan esfuerzos de control de contaminación atmosférica de las Olimpiadas de Pekín

Esta semana comienzan los juegos Olímpicos de verano en Pekín, el acontecimiento está dando a científicos una oportunidad única para observar cómo responde cada día la atmósfera de una región muy poblada que controla substancialmente las emisiones industriales diarias .

La Fundación Nacioal de Ciencias (NSF) financió el "Experimento de pluma de Monzón Cheju ABC", (CAPMEX), que incluirá una serie de vuelos de aviones no tripulados, especialmente equipados, conocidos como vehículos aéreos autónomos sin tripulación (AUAV por sus siglas en Inglés).

Los vehículos aéreos fueron desarrollados en la institución de oceanografía Scripps (por sus siglas al Inglés, SIO) en La Jolla, California. Los instrumentos a bordo de los aviones pueden medir el smog y sus efectos sobre las condiciones meteorológicas.

Los vuelos de recopilación de datos se originarán en la isla surcoreana de Cheju, situada a 1 165 kilómetros (725 millas) al sureste de Pekín. Cheju está en la trayectoria proyectada de plumas de contaminación que comienzan en varias ciudades de China, incluyendo su capital.

La información de los vuelos se combinará con mediciones hechas por los satélites y los observatorios que darán seguimiento al polvo, hollín y otros aerosoles de contaminación que viajan desde Pekín hacia otras partes de China, mediante las conocidas nubes marrones atmosféricas.

Los instrumentos observarán patrones del transporte de la contaminación cuando Pekín decrete su "gran paralización" para los Juegos Olímpicos de Verano. Los funcionarios chinos han reducido la actividad industrial hasta aproximadamente un 30 por ciento y ha ordenado cortes a la mitad en el uso de automóviles, a fin de salvaguardar la salud de los atletas que compiten inmediatamente antes y durante los juegos.

"Gracias a la preocupación de los organizadores olímpicos, del gobierno chino, y con la cooperación del gobierno coreano, tenemos una enorme oportunidad sin precedentes, de observar una enorme reducción de emisiones diarias de una región industrial muy activa", señaló el científico atmosférico V. Ramanathan de SIO, investigador principal de CAPMEX.

"CAPMEX será la primera campaña de UAV al este de Asia, para estudiar la interacción de la contaminación atmosférica y las nubes", señaló el co-investigador de la campaña de campo CAPMEX , Soon-Chang Yoona , investigador en la Escuela Ciencias Ambientales de la Universidad Nacional de Seul, en Corea. "Éste será un experimento muy interesante que puede que nunca más ocurra".

"La anterior investigación sobre las nubes atmosféricas marrones realizada por Ramanathanan, demostró su importancia en las regiones contaminadas de la atmósfera", indicó Jay Fein, director del programa para la dinámica del clima de NSF. "CAPMEX toma este trabajo como un importante paso hacia adelante con nuevas tecnologías de micro- y nano-sensores. Estas tecnologías proporcionarán nuevas estimaciones de la radiación solar, las interacciones de nubes-aerosoles, clima y componentes importantes de los ciclos biogeoquímicos de la región asiática y occidental del este del Océano Pacífico".

Las observaciones satelitales y desde tierra comenzaron el 1 de agosto. Se programa que los vuelos de prueba de inspección comiencen el 9 de agosto junto con la campaña de campo que se espera sea hasta el 30 de septiembre.

"El carbón negro de hollín es un importante contribuyente al calentamiento del planeta", señaló Ramanathan. "El determinar si los efectos de las reducciones de hollín durante las Olimpiadas sobre la calefacción atmosférica, podemos obtener valioso conocimiento acerca del futuro calentamiento del planeta".

El equipo de Ramanathan ha revolucionado la obtención de información atmosférica con el uso de AUAV, que permiten que los investigadores formen perfiles dimensionales de las nubes y otras masas atmosféricas a un costo relativamente bajo.

En estudios anteriores, los datos meteorológicos recolectados por aviones, ayudaron a demostrar que las nubes marrones atmosféricas pueden disminuir la radiación solar que llega hasta la superficie de la Tierra y que calienta la atmósfera en bajas altitudes e interrumpe la formación de nubes.

Con CAPMEX, los científicos esperan mejorar su capacidad de evaluar los efectos de partículas de la contaminación más rápidamente y de realzar su valor como herramienta de la formulación de normas.

Los instrumentos miniaturizados en los aviones miden una serie de características tales como la cantidad de hollín y tamaño de los aerosoles sobre los cuales las gotitas de la nube forman. Los instrumentos también registran variables tales como temperatura, humedad y la intensidad de la luz del sol que impregna las nubes y las masas de la niebla con humo.

Para CAPMEX, los instrumentos fotónicos serán agregados a la carga útil de las naves para ayudar a calcular las contribuciones específicas de varios aerosoles a la calefacción atmosférica. Otros nuevos instrumentos tales como plataformas de auto-nivelación permitirán a investigadores mejorar estimaciones de cuánto ocurre el oscurecimiento de la luz del sol en la superficie del océano debido a los aerosoles de la contaminación en la atmósfera.

Otros instrumentos nuevos tales como plataformas de auto-nivelación, permitirá que los investigadores mejoren las estimaciones de cuánto oscurecimiento de luz solar ocurre, a causa de los aerosoles de la contaminación en la atmósfera, en la superficie del océano .

El texto anterior es cortesía de la Fundación Nacional de Ciencias

Última modificación el 12 de agosto de 2008 por Becca Hatheway.

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