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Algunas de las estrellas más brillantes de la costelación orió. Se ofrece las magnitudes aparentes, "m", de las estrellas.
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Trabajo original de Windows to the Universe por Randy Russell, utilizando una vista simulada de Orión generada por Dennis Ward.

Magnitud - medición del brillo

Los astrónomos usan el término "magnitud" para describir el brillo de un objeto. La escala de magnitud de las estrellas fue inventada por los Griegos antigüos, posiblemente por Hiparco, alrededor de 150 AdC. Las estrellas más brillantes fueron llamadas estrellas de magnitud 1, mientras que las menos brillantes pertenecen al grupo de magnitud 6. De manera que en la escala de magnitud, los números más bajos se asocian a las estrellas más brillantes.

Mediante instrumentos para medir el brillo estelas, los astrónomos modernos han refinado el sistema inicialmente diseñado por los griegos. Decidieron que cinco pasos en la magnitud debería corresponder a la diferencia de brillo en un factor de 100. Por ende, una estrella de magnitud 1 es 100 veces más brillante que una estrella de magnitud 6. Esto significa que la diferencia de 1 en magnitud representa un factor de aproximadamente 2.5 veces más brillante. Una estrella de magnitud 3 es 2.5 veces más brillante que una estrella de magnitud 4, mientras que una estrella de magnitud 4 es 2.5 veces más brillate que una estrella de magnitud 5.

Objetos excepcionalmente brillantes como el Sol, así como objetos de muy poco brillo, tales como estrellas difusas que sólo pueden ser vistas a través de telescopios, han llevado a que los astrónomos extiendan la escala de la magnitud más allá de los valores de 1 hasta 6 que usaron los griegos. Hoy en día reconocemos magnitudes menores a uno (incluyendo números negativos), y mayores de seis. Sirius, es la estrella más brillante de nuestro cielo nocturno y tiene una magnitud de 1.4. El más grande de los telescopios modernos en tierra pueden hallar estrellas tan ténues como las de magnitud 25 o más. Sin la ayuda de un telescopio, el ojo humano puede ver estrellas tan difusas como las de magnitud 6 ó 7.

Los astrónomos pueden distiguir entre la magnitud aparente y la magnitud absoluta de una estrella. La "magnitud aparente" se refiere a cuán brillante puede parecernos una estrella cuando la vemos desde la Tierra, durante la noche. Sin embargo, algunas estrellas se encuentran mucho más lejos de nosotros que otras, y simplemente parecen ser más difusas porque se encuentran lejos. Los astrónomos deseaban tener una manera para poder describir el brillo inherente de las estrellas, sin importar cuán cerca están de nosotros. Crearon una escala de magnitud absoluta. Si pudiéramos colocar a todas las estrellas en una distancia lejana fija, y luego observamos cuán brillante se ve cada estrella, entonces comoceríamos la "magnitud absoluta" de cada estrella. En realidad no podemos mover las estrellas, pero podemos calcular cuán brillante sería una estrella si la ubicamos a una distancia específica de diez parsecs (aproximadamente 32.6 años luz). Por ejemplo, a esta distancia, nuestro Sol sería una discreta estrella de magnitud 4.83. La escala de magnitud absoluta permite a los astrónomos poder llevar a cabo comparaciones entre las estrellas a modo de "manzanas con manzanas"; esto permite a los científicos poder comparar el brillo intrísico de las estrellas. Con frecuencia, los astrónomos usan la letar "m" para denotar una magnitud aparente, y una "M" para denotar la magnitud absoluta.

Cada vez hablamos aceca de magnitud absoluta o aparente, si deseásemos llevar a cabo comparaciones de magnitud y brillo entre dos estrellas, podemos usar la siguiente ecuación:

m2 - m1 = 2.512 (log b1 - log b2) = 2.512 log (b1/b2)

... where m1 and m2 son magnitudes de estrellas 1 y 2, y b1 and b2 son magnitudes de las dos estrellas.

Por ejemplo, Polaris, la estrella del polo norte, tiene una magnitud aparente de 1.97. Dado que Sirius tiene una magnitud aparente de 1.4, Sirius tiene [1.97 - (-1.4)] = 3.37 magnitudes más brillante que Polaris. Veamos la ecuación:

1.97 - (-1.4) = 3.37 = 2.512 log (bSirius/bPolaris)

Al determinar el brillo, nos encontramos que (bSirius/bPolaris) = 22. En otras palabras, Sirius parece ser 22 veces más brillante que Polaris.

Como segundo ejemplo, digamos que sabemos que una estrella es 5 veces más brillante que Mizar (una de las estrellas de Big Dipper), la cual aparentemente tiene magnitudes de 2.23. ¿Cuál es la magnitud de la estrella más brillante?. Comenzamos con el hecho de que (bla brillante estrella /bMizar) = 5. Cuando hacemos la ecuación:

mMizar - mestrella brillante = 2.23 - mestrella brillante = 2.512 log (b1/b2) = 2.512 log 5 = 1.76

mestrella brillante = 2.23 - 1.76 = 0.47

Cuando miras hacia el cielo nocturno puedes ver estrellas de magnitudes que oscilan entre -1.4 (Sirius, la más brillante) y aproximadamente, 6 ó 7 (el límite a "simple vista", sin el uso de binoculares o telescopio). Si algunos de los planetas están a la vista, es posible que te des el gusto de ver a la brillante Venus (magnitud -4.4 durante su mayor brillo), o al rojo Marte (el cual puede ser tan brillante que alcance -2.8). Si hay Luna llena , podrás ver objetos de una magnitud de -12.6. Una vez que salga el Sol, no lo mires directamente pues, a una magnitud de -26.8, ¡dañarías tus ojos si lo haces!.

Plutón tienen una magnitud aproximada de 14, de manera que necesitarás de un potente telescopio para poder verlo pues, es mucho, mucho más ténue que las estrellas de magnitud 6, las cuales casi no se pueden ver a simple vista. Los telescopios en tierra más grandes del mundo pueden detectar estrellas en un promedio de magnitud de 25 a 27. El Telescopio Espacial Hubble ha logrado obtener imágenes de estrellas con una magnitud aproximada, de 30!

Última modificación el 11 de septiembre de 2008 por Dennis Ward.

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