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Una imagen del valle Marineris vista por el módulo de aterrizaje de Vikingo en 1976. Se recomienda ver esta imagen en alta resolución.
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Imagen de: NASA/JPL

La Exploración de Marte

En las últimas décadas, las agencias espaciales Rusas y Americanas han enviado muchas naves espaciales hacia Marte. Algunas han sido muy exitosas, mientras que otras ¡ni lograron llegar al espacio!. En 1998, Japón también se unió a la exploración de Marte con la nave espacial Nozomi.

Mariner 4 fue la primera misión en llegar exitosamente a Marte. Llegó a Marte el 4 de julio de 1965. Las misiones Mariner 4, 6, 7, y 9, fueron muy exitosas en enviar de regreso a la Tierra imágenes del Planeta Rojo, y de sus lunas Phobos y Deimos. Entre 1971-1973, la Unión Soviética envió a Marte las misiones Marte 2, 3, 4, 5, y 6. Con un éxito variable, estos orbitadores y módulos de aterrizaje enviaron información sobre la atmósfera, superficie, gravedad, magnetosfera y temperatura de Marte. A mediados de los años 70, las misiones Vikingo fueron muy exitosas. ¡En total las Vikingo 1 y 2 obtuvieron más de 1 400 imágenes de la superficie marciana!. ¡Y los orbitadores de las naves Vikingo 1 y 2, obtuvieron 55 000 imágenes que mostraban detalles en la superficie tan pequeños como de hasta a 10 metros!.

Después de una tranquila década, la exploración de Marte volvió a despegar con la misión Observador de Marte , lanzada en 1992. ¡Desafortunadamente esta nave espacial se perdió a causa de una explosión!. La NASA aprendió de esta experiencia, y construyó el exitoso programa Programa Topógrafo de Marte , que incluye a las muy queridas misiones Explorador de Marte y Topógrafo Global de Marte .

El nuevo milenio ha traído una nueva etapa en la exploración de Marte. El 7 de abril del 2001, fue lanzada la Odisea de Marte 2001 . La Odisea de Marte 2001 entró en órbita marciana en octubre del 2001 y ha estado mapeando y recogiendo datos de los químicos y minerales de la superficie marciana. Está también obteniéndo valiosa información sobre los posibles daños de radiación a futuros exploradores humanos. La Misión Expresa de Marte , de la Agencia Espacial Europea, incluyendo al módulo de aterrizaje Beagle 2 , llegó a Marte en diciembre del 2003. En junio y julio del 2003, la NASA lanzó a los Exploradores gemelos para la Exploración de Marte , que aterrizaron sobre el planeta rojo en enero del 2004.

Los dos robot MER han durado más de los 90 días de vida inicialmente previstos. Después de más de cuatro años en Marte, ambos todavía estaban funcionando y recogiendo de datos en mayo del 2008.

El orbitador de reconocimiento de Marte de la NASA (MRO, por sus siglas en Inglés, Mars Reconnaissance Orbiter), fue lanzado en agosto del 2005 y entró en órbita alrededor de Marte en marzo de 2006. Está trazando y haciendo mapas del planeta rojo en muy de alta resolución y de esta manera ayudar en parte con la selección de puntos de aterrizaje de misiones futuras. Se espera que el módulo de aterrizaje Phoenix, lanzado en agosto de 2007, aterrice cerca del polo norte de Marte en mayo de 2008. Phoenix usará un brazo robótico para desenterrar muestras de suelo marciano, que serán analizadas en laboratorios miniatura que lleva a bordo. Una meta importante de la misión Phoenix, es encontrar hielo de agua que los científicos creen hay justo debajo de la superficie, de acuerdo a información recogida por la nave espacial Odyssey 2001 .

¿Y sobre el futuro? El Laboratorio de Ciencia de Marte de la NASA es un explorador grande y sofisticado que se espera pueda ser lanzado en otoño del 2009. Más allá de eso, los planes para otras misiones todavía están en fase de planificación. Podríamos enviar aeroplanos o globos para explorar los cielos marcianos, o una plataforma de perforación para buscar para agua y posibles señales de vida subterránea. Los científicos también esperan que una misión pueda algún día traer rocas de Marte de vuelta a la Tierra para su posterior análisis en laboratorios más sofisticados que los que puedan ser transportados a bordo de una nave espacial.


Última modificación el 20 de mayo de 2008 por Randy Russell.

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