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Esta es la fotografía del meteorito ALH84001.
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Posible descubrimiento de vida en Marte

En julio de 1996 se publicó que el Dr. David McKay, junto con un equipo de científicos del Centro Espacial Johnson (una división de la NASA), descubrieron posibles fósiles de bacteria en una roca de Marte. De hecho, la roca es un meteorito llamado ALH84001, que fue encontrado en 1984 en las colinas Allen de la Antártica, después de haber permanecido allí durante 12 000 años. Después del gran entusiasmo inicial, y tras más estudios, los reclamos de fósiles marcianos resultaron ser falsos. Después de dos años de estudio la NASA comentó: "ha desaparecido un cierto número de líneas de evidencia".

Por ejemplo, la presencia de hidrocarburos-aromáticos-policíclicos (PAH's) (en Inglés: polycyclic-aromatic-hydrocarbons), fue considerada como posible subproducto de vida, pero actualmente se consideran químicos del Marte temprano. Moléculas de formas extrañas encontradas en el meteorito, llamadas "gusanos", son similares a muchas estructuras creadas por procesos completamente inorgánicos.

En el meteorito se pudieron observar esferas de carbonato, que en 1996 fueron consideradas por los científicos como restos de bacterias fosilizadas. Sin embargo, éstas son aproximadamente 1 000 veces más pequeñas que la más pequeña de las bacterias de la Tierra. En las esferas carbonadas se encontraron componentes orgánicos, pero resultó ser que estos componentes orgánicos se convirtieron en parte del meteorito después de que este cayera en la Tierra (los científicos creen que después de que la roca entrara en contacto con agua, se sucedieron varios episodios de contaminación). Las esferas carbonadas no contienen ningún tipo de carbón 14 (un isótopo encontrado en la Tierra), lo cual sugiere que no se originaron en la Tierra. Por otro lado, los componentes orgánicos sí contienen carbón 14, estos entraron en contacto con el meteorito durante un episodio de contaminación.

En el pasado de Marte , su medio ambiente era muy diferente al actual. Es posible que, en ese entonces, las condiciones hayan sido favorables para la existencia de vida. Aún cuando el meteorito de Marte no resultó ser prueba de que hay vida en Marte, ciertamente no descarta la posibilidad de que en algún momento existiera vida en Marte.

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